מדוע פורד שילמה מיליארד דולר לחברה אלמונית המעסיקה ארבעה עובדים?

12 פברואר, 2017

חברת Argo AI הוקמה לאחרונה על-ידי שני בכירים לשעבר בתחום הרכב האוטונומי בגוגל ובאובר, והכריזה שהיא מתמקדת בתחום הבינה המלאכותית. המטרה: לסייע לפורד לפתח רכב אוטונומי עד שנת 2021

יצרנית הרכב פורד (Ford) הודיעה שהיא תשקיע מיליארד דולר בחברת סטארט-אפ לא מוכרת מתחום הבינה המלאכותית בשם Argo AI. ההשקעה נועדה לסייע לפורד לעמוד ביעד השאפתני שהיא הגדירה לעצמה: פיתוח רכב אוטונומי מסחרי עד שנת 2021. ההשקעה תתבצע לאורך תקופה של חמש שנים ותעניק לפורד בעלות מלאה על החברה, מכיוון ש-Argo AI תפעל כחברת בת של פורד ותפתח את הטכנולוגיות בלעדית עבור פורד.

חברת Argo AI היא חברה אלמונית ולא מוכרת, אך מאחוריה עומדים שני אישים מוכרים מאוד מתחום הרכב האוטונומי: בריאן סאלסקי ששימש בעבר כמנהל פיתוח החומרה בפרויקט המכונית האוטונומיות של חברת גוגל, ופיטר רנדר שהיה מנהל ההנדסה בפרויקט המכונית האוטונומית של חברת אובר. נראה שההון האנושי הוא למעשה הנכס העיקרי של Argo AI, שהוקמה רק בסוף 2016 ופעלה עד כה בצורה חשאית.

מרכז ידע בתחום הרובוטיקה

גם כיום החברה לא חושפת את מספר העובדים שלה ולא מדווחת מה הן הטכנולוגיות שיש ברשותה אשר מצדיקות אקזיט כל-כך גדול. באתר החברה ניתן למצוא מידע מוגבל בלבד: החברה פועלת מפיטסבורג, פנסילבניה, ומעסיקה ארבעה עובדים. החברה מגדירה את תחום הפעילות שלה כ"בינה מלאכותית", ומסבירה את התמקדותה בתחום הנהיגה האוטונומית בכך שהיא מציבה את האתגר המורכב ביותר של בינה מלאכותית, רובוטיקה ומיחשוב. בכוונת החברה להגיע עד סוף 2017 למצב שבו היא פועלת מפנסילבניה, מישיגן וקליפורניה, ומעסיקה כ-200 עובדים.

מהגדרת תחום הפעילות שלה, יכול להיות שפורד רוכשת למעשה מחשב מרכזי ותוכנה לניהול רכב אוטונומי. באתר החברה ניתן למצוא הצעות עבודה ואפשרות קבלת מלגה ללימודים גבוהים. כל ההצעות מתמקדות בתחומי הליבה של הרובוטיקה: תוכנות ראייה מלאכותית, אלגוריתמים ללימוד מכונה, ידע בתכנון וייצור מערכות רובוטיות ובקרת תנועה של רובוטים.

ארבעת המופלאים של Argo AI

אפשר להגדיר את העיסקה גם כתשלום הגבוה ביותר שבוצע עד היום בתעשיית הרכב עבור כישרון אישי של טכנולוגים. מנכ"ל פורד, מארק פילדס, אמר באירוע ההכרזה על העיסקה, שלמרות שארגו תיחשב כחברה-בת של פורד, "ברמה התפעולית ואופן בניית מועצת המנהלים שלהם, הם יפעלו באופן עצמאי למדי". סיילסקי מארגו הסביר את החלטת החברה להימכר: "הקמנו את ארגו מתוך כוונה וחזון שכלי-רכב אוטונומיים יהיו זמינים ברמה המונית. כדי להגשים את החזון הזה אתה צריך שיתוף פעולה עם חברה בעלת ידע וגודל כמו פורד. בעקבות העיסקה, יהיו לנו את הגמישות של חברת סטארט-אפ ביחד עם כושר הייצור של חברת פורד".

כלומר, פורד לא משלמת ליזמים מיליארד דולר, אלא מקימה באמצעותם חטיבת אוטונומיה בהשקעה של מיליארד דולר. כיום החברה מעסיקה ארבעה עובדים בלבד: המנכ"ל בריאן סיילסקי הוביל את פיתוח התוכנה למכונית Tartan Racing של אוניברסיטת קארנגי-מלון, שזכתה בפרוייקט Urban Challenge של DARPA. בשנת 20111 הוא הצטרף לחברת גוגל והיה אחראי על פיתוח וייצור החומרה – חיישנים, מחשבים וכלי-רכב – בפרוייקט הנהיגה האוטונומית של גוגל.

גם מנהל התיפעול ד"ר פיטר רנדר הוא בוגר תוכנית הרובוטיקה של קארנגי מלון. הוא מומחה בתחומי ראיית מכונה, תכנון מסלול וסימולציה של התנגות רובוטיםפ, ומילא תפקיד מרכז בצוות הפיתוח של הרכב האוטונומי בחברת Uber. סגן נשיא לרובוטיקה, ד"ר ברט בראונינג, צמח במחלקה לרובוטיקה באוניברסיטת קארנגי מלון, והיה אחראי על צוותי המיפוי וזיהוי המיקום בפרוייקט הרכב האוטונומי של אובר.

מנהל הכספים, דניאל ביוון, צבר ניסיון רובוטי בפרוייקטי פיתוח שנעשו במסגרת אוניברסיטת קארנגי-מלון וניהל את הפיכת פרוייקט הרובוטיקה שלה לחברת Carnegie Robotics, שפיתחה רובוטים תעשייתיים ורובוטים צבאיים לניטרול מטעני נפץ, עבור צבא ארה"ב. בשנת 2015 הוא הצטרף לחברת אובר כדי לייסד את Uber Advanced Technologies Center שבה הוא שימש מנהל ומנהל כספים.

הנהיגה האוטונומית מייצרת גל של רכישות

מדובר לא רק בהשקעה הגדולה ביותר של פורד בתחום הרכב האוטונומי, אלא למעשה המהלך הממשי הראשון שהיא עושה כדי להיכנס לתחום הרכב האוטונומי, שכן למרות גודלה, היא מפגרת אחרי יצרניות הרכב האחרות במירוץ לפיתוח רכב אוטונומי, וביצעה עד היום מעט מאוד נסיעות מבחן.

הרכישה של פורד  מצטרפת לשורה של רכישות שביצעו באחרונה יצרניות רכב, אשר ממהרות לאחרונה לקטוף חברות סטראט-אפ המפתחות טכנולוגיות לרכב אוטונומי. כך למשל, אובר רכשה לא מכבר את Otto של ליאור רון הישראלי תמורת 680 מיליון דולר, וג'נרל-מוטורס רכשה תמורת מיליארד דולר את חברת הנהיגה האוטונומית Cruise. חברות אחרות, כדוגמת טיוטה ופולקסווגן השקיעו משאבי עתק בהקמת חטיבות ייעודיות לפיתוח רכב אוטונומי.

בתמונה למעלה (מימין לשמאל): מנהל תחום המכונית המקושרת בחברת פורד דון בטלר, בריאן סיילסקי, נשיא ומנכ"ל פורד מרק פילדס וד"ר פיטר רנדר

 

פורסם בקטגוריות: Automotive , חדשות , רכב אוטונומי